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lunes, diciembre 5, 2022

Virus desata ola de fraude en Estados Unidos en medio de miedo y escasez

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Un ex gerente de inversiones de 39 años en Georgia ya enfrentaba cargos federales por robarles a cientos de jubilados sus ahorros a través de un esquema Ponzi cuando la rápida propagación de COVID-19 presentó una oportunidad.

Christopher A. Parris comenzó a lanzarse como un corredor de máscaras quirúrgicas en medio de la lucha nacional por equipos de protección en las primeras semanas desesperadas del brote, dijeron las autoridades federales.

En pocas semanas, Parris estaba ganando millones de dólares en pedidos de ventas. Excepto que no había máscaras.

Las autoridades policiales dicen que Parris es parte de lo que llaman una ola de fraude vinculada al brote.

Investigaciones de Seguridad Nacional, un brazo del Departamento de Seguridad Nacional, está liderando una ofensiva nacional.

Ha abierto más de 370 casos y hasta ahora ha arrestado a 11 personas, como parte de la “Operación Promesa Robada”, según Matthew Albence, director interino del Servicio de Inmigración y Control de Aduanas de EE. UU.

“Es increíblemente rampante y crece día a día”, dijo Albence. “Solo estamos rascando la superficie de esta actividad criminal”.

Parris estaba en libertad preventiva por el supuesto esquema de Ponzi cuando fue arrestado el mes pasado en lo que las autoridades federales dicen que fue un intento de obtener una orden de más de $ 750 millones del Departamento de Asuntos de Veteranos para 125 millones de máscaras faciales y otros equipos.

“Estaba tratando de vender algo que ni siquiera tenía”, dijo Jere T. Miles, el agente especial a cargo de la oficina de Investigaciones de Seguridad Nacional de Nueva Orleans, que trabajó en el caso con la Oficina del Inspector General de VA. “Eso es simplemente fraude descarado”.

Parris aún no ha presentado una declaración de cargos de fraude y sus abogados no respondieron a las solicitudes de comentarios de The Associated Press.

A nivel nacional, los investigadores han aparecido más que falsos proveedores de EPP.

Han descubierto una variedad de productos falsificados o adulterados, desde kits de prueba COVID-19 y tratamientos hasta máscaras y productos de limpieza.

Steve Francis, director del Centro Nacional de Coordinación de Derechos de Propiedad Intelectual, supervisado por el Servicio de Inmigración y Control de Aduanas, dice que las autoridades han rastreado las falsificaciones que fluyen a los EE. UU. Desde 20 países y se venden a través de miles de sitios web.

“Hay personas apareciendo que nunca han estado en el negocio de asegurar equipos a gran escala”, dijo Francis.

Entra Parris.

Desde su casa en las afueras de Atlanta, afirmó que representaba a una empresa, el Grupo de Salud Encore, que tenía máscaras respiratorias 3M y otros equipos de protección.

En ese momento, hubo una lucha loca por los suministros que enfrentaron a los gobiernos estatales y locales entre sí.

Como se describe en documentos de la corte y entrevistas, su discurso llegó a una compañía en Baton Rouge, Louisiana, que previamente había hecho negocios con el estado y estaba tratando de ayudar a las agencias gubernamentales a comprar PPE.

A fines de marzo, se contactó con el VA, que luego se ocupaba de una escasez crítica de equipos de protección.

El VA sospechaba del precio, aproximadamente 15 veces más de lo que estaba pagando en medio de la escasez, y alertó a su inspector general, que trajo a Seguridad Nacional. Eso resultó en una picadura que condujo a Parris.

“No tenía medios para producir EPP”, dijo Albence. “Fue solo una estafa”.

Pero tuvo algunos tomadores. Las autoridades federales dicen que una cuenta bancaria controlada por Parris recibió más de $ 7,4 millones, y la mayoría parece provenir de entidades no identificadas que intentan comprar equipo de seguridad en marzo y abril, según documentos judiciales.

Transmitió parte del dinero a cuentas en el extranjero, incluidos más de $ 1.1 millones al banco de una compañía suiza que, según las autoridades, puede ser una corporación fantasma.

El gobierno de los Estados Unidos confiscó más de $ 3.2 millones de sus cuentas.

El esquema Ponzi no estaba relacionado con el supuesto intento de defraudar al VA pero “es lo suficientemente similar a la conducta en este caso que es relevante para su plan, intención y modus operandi”, según una declaración jurada de orden de allanamiento.

Miles dijo que una persona que ejecuta un esquema Ponzi “es un tipo especial de delincuente para empezar”, pero una persona “que ejecutará un esquema completamente fraudulento en medio de una pandemi … que se eleva a un nivel completamente diferente de criminal especial”.

En el caso anterior, Parris y sus socios comerciales están acusados ​​de defraudar a alrededor de 1,000 personas de al menos $ 115 millones de enero de 2012 a junio de 2018 al convencerlos de que entreguen sus ahorros para lo que resultaron ser inversiones inexistentes, según los Valores y la Comisión de Intercambio.

Otro miembro de la sociedad, Perry Santillo, se declaró culpable de fraude en noviembre.

Como parte del supuesto plan, Parris y los demás compraron los negocios de asesores de inversiones que se retiraban y aprovecharon la confianza que esos asesores habían acumulado a lo largo de los años para ofrecer inversiones falsas, con rendimientos relativamente modestos, a sus clientes recién adquiridos.

El abogado de Florida Scott Silver, quien representó a algunos inversionistas que buscaron recuperar su dinero después de que la SEC cerró la operación, dijo que Parris y los demás gastaron la mayor parte y que quedaba poco para recuperarse.

No le sorprendió que Parris hubiera sido arrestado en el caso de fraude COVID. “Ya enfrenta 20 años de prisión”, dijo. “¿De qué está preocupado?”

Parris, quien fue acusado en el caso en enero, creció en Rochester, Nueva York, y trabajó como agente de seguros, tenía una tintorería y se involucró en la política local.

Se postuló sin éxito para el concejo municipal y dijo que era vicepresidente de un comité republicano afroamericano local.

“Muchas personas que me conocen, ya saben, confían en mí”, dijo Parris en una audiencia de 2015 con la Autoridad Reguladora de la Industria Financiera, que luego suspendió su licencia de corredor.

Una de las presuntas víctimas de Parris en el esquema de Ponzi, Jane Naylon, dijo que tomó lecciones de guitarra del padre de Parris, un reverendo en una iglesia local y perdió $ 150,000 en el fraude.

Naylon dijo que asistió a una audiencia en una audiencia de la corte federal en Nueva York este año y que estaba consternada cuando Parris fue liberado por su propio reconocimiento.

Cuando su hija le envió un mensaje de texto con la noticia semanas después de que Parris había sido acusado de fraude de PPE, ella dijo que estaba completamente conmocionada, pero también complacida.

“Estoy extasiada”, dijo. “Espero que vaya a la cárcel de por vida”.

Parris ahora está encarcelado en Atlanta y se espera que sea transferido a Washington para enfrentar cargos en el caso de VA.

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